The Olympus Pen-F: Compact, classic and competent!

The love of rangefinder style camera
The Olympus Pen-F with the M.Zuiko 17mm F1.8 as a fine all-around combination. 

It is true to say that I always have a special crush for any rangefinder style film or digital camera. It has and still represents the traditional way of seeing a (real) compact camera in my sense. All those models are usually fun to work with and can generate very original photo material. When Olympus had introduced the Pen-F I was charmed by the look of the product and now I began to discover its special abilities as a strong but funny photo device to experiment. The Olympus Pen-F has its own standards and cannot be assimilated or compare to other D-SLR style (or centered viewfinder) models.

There is that modern camera style debate regarding SLR versus rangefinder categories that you can translate today by the choice of on-axis and off-axis (from the taking lens) viewfinder. Moreover rangefinder style cameras tend to be assimilated to compact and discrete devices nor that DSLR style camera have been associated as the center element of a complete and extended photographic system which is using longer telephoto and wider lenses and faster motorized advance film options.

The best illustrations of those two “schools” are present in all major line of mirrorless products available from Fujifilm, Olympus or Panasonic cameras and lenses. It replicate in this digital era the same pattern observed in the past with the Leica film camera offer with the M and the R lines.
With Olympus you can choose between the Pen and the OM-D lines. Accordingly their Premium and standard zoom lenses fit perfectly with the Pen models and their larger zoom and Pro lenses combine well with the OM-D series.
Olympus EP-3 Pen series predecessor 

During the past decade I have the chance to use both Olympus series models including the earlier EP models with the add-on viewfinder (a bit similar to the ancient Leica film I-G series). You can refer with my previous blog-notes on these models such as the EP-3 or the OM-D E-M5 (first version) or the most recent ones concerning the OM-D E-M5 Mark II and the OM-D E-M1 Mark II.

Both rangefinder and SLR styles have their own advantages. OM-D E-M1 and OM-D E-M5 are really all-weather devices with enhanced grips useful when combined with bigger faster lenses or external bigger flash units. The battery autonomy is greater and the viewfinder in the case of the E-M1 Mark II is clearly more confortable with its wider view. For many assignation works the OM-D series will get my preference. But for urban, travel or everyday spontaneous subjects the Olympus Pen-F is a perfect on-hand camera.

The Olympus Pen-F

Doing on the spot photography with the Olympus Pen-F is unbeatable because of its compactness and its own discretion. On travel and urban surrounding it is a strong advantage. And the Olympus Pen-F is far less intimidating regarding people or animal (domestic) photography. Using the silent mode option (electronic shutter) represent another strong advantage of the Pen-F if you are facing more quiet or calm conditions and subjects.
It is already said that the Olympus Pen-F replicates many aspects of the ancient rangefinder film cameras. But in that sense the past ergonomic solutions of the analog film era may also apply to the actual digital devices. On the Olympus Pen-F some traditional dial functionalities have been transformed such as the On/Off interrupter that simulate the traditional film rewind knob and the front special effect dial which is recalling the old slow shutter speed selector of the time. You can also use the traditional screw-in shutter release cable as a remote trigger unit.
The Olympus Pen-F is a slim and compact camera. Its “Pavé” design (like a slender decorative brick size) will dictate a less confortable and secure sense of handling. In three words there is “no protuberant grip” to rely and the use of a wrist or shoulder strap seem to be an obligation for the everyday user. There is also the possibility to add the Olympus ECG-4 optional grip. The slim design of the Pen-F is especially suitable for the combine use of the small Olympus (or Panasonic) fix or variable focal lenses. Examples of these fine optics are the Olympus M.Zuiko lenses such as the 12mm F2.0, the17mm F1.8, the 25mm F1.8 and the 45mm F1.8 lenses or the 14-42mm F3.5-5.6 zoom as an all-around optic. A lot of bigger lenses are fully compatible with the Pen-F but the handling of the camera will suffer a bit accordantly.

Except for the On/Off interrupter all the important dials and function buttons are located on the back & front of the Olympus Pen-F right hand side. This disposition facilities greatly the right hand control of the camera and liberate your left hand for a better handling of the taking lens especially in regard of the manual focusing (and zooming if available) option. As usual for Olympus cameras many functionalities may be directly available after prior setting (via menu interface) of the control knobs and push buttons. Most manufacturer default setting are logical and nicely presented although it may be altered at will in regard of your specific requirements.

EVF / Back live screen
The “look through” electronic viewfinder (EVF) will give a well definite picture with a very short time lag not really noticeable if you are concentrate on your subject. As usual the more high contrast rendering compare to the final image output registered has to be considered.  The Live/Review back screen is also very well definite and can be relied as a good reviewing tool.  It has also the great versatility of pivoting in almost every way.

Interface and Quick menu

Olympus interfaces are by tradition very extended and complete but the numerous accesses to the different setting options can be confusing and will ask you to invest on the learning curve of the menu. Many default setting are excellent and can be use right from the start. Furthermore the quick menu mode synthetize the most important factors usually chosen for the camera setting. There are also the Custom modes setting (C1; C2; C3; C4) that are very handy for the photographer who want to switch on the spot to a complete different setting. My suggestion is to experiment gradually the Olympus Pen-F and get use to its multi-possibilities. On a short note I have found that in many cases the multiple way (by going through the menu or the quick mode or even the direct dials and function buttons) of doing the same adjustment can be a bit confusing.
As for many other Olympus models, it is suggested to bring an extra battery considering the limited autonomy of the BLN-1 battery pack. Shooting by using only the EVF can extend significantly the life of your battery pack charge.  You just have to reverse the LCD screen to use this option.
Flash options
No in-board flash has been incorporated to the Pen-F. A small external Olympus FM-LM3 optional flash is included with the camera package and can be used as an emergency fill-in flash or as a commander unit of a multi external Olympus flashes arrangement. Otherwise you can rely on a more powerful and versatile unit such as the Olympus FL-600R that is powered by its own 4 size AA batteries.

Image Output 

By using the 20MP image captor similar to the OM-D E-M1 Mark II or to the Panasonic Lumix GX8 the image quality has been optimized on the Olympus Pen-F. The extra resolution compared to the previous 16MP sensor will give an additional marge of manoeuvre for post treatment ability with a less visible lost of definition. In some case like monochrome picture taken on high ISO setting the difference can be notably appreciated.
If monochrome represents most of your photo projects the Olympus Pen-F (like many Olympus M4/3 format models) will fulfil your tasks very nicely.
The Pen-F offers you a lot of different pre-program color configurations plus the possibility to create your own color bias and record it into its different custom menu. Using the Art filter options is another way to experiment different picture renderings.  In that sense there are no real limitations for the photographer creativity. The whole M4/3 format digital system has reached a great maturity.
Action photography with the Olympus Pen-F ?
Spontaneous photography as street or urban or travel subjects are well deserved by the Pen-F as everybody seem to agree easily but that perception differs a lot when you are speaking of action or sport photography. Many just points out a restricted ability of the camera to properly autofocus on moving subjects. Moving (often erratic) targets present a challenge to all autofocusing system and there are only a very limited camera models that can properly answer that demand like the Olympus OM-D E-M1 Mark II. So in the case of the Pen-F action photography is not the ideal situation to use it… but it can be done by setting for example a pre-focus area on manual position. For sure anticipation is fully required to do so but it got the advantage to more carefully plan our final picture composition. So with certain restrictions and more skill asked from the photographer part the Pen-F can fulfil the bill. At the end the Olympus Pen-F can be rightly assimilated as a perfect second very compact camera on hand for the sporty photographer.


In brief the Olympus Pen-F may represent the summit of their Pen series evolution simply by the fact that it reunite the slim design with the electronic viewfinder (EVF) like the ancient rangefinder film cameras. The Olympus Pen-F is complete in its features and performs very competently with the latest 20MP image captor. Although I did not intent to use the video aspect of the model the Olympus Pen-F is a very competent and compact still digital camera. Because of the compact size of the camera and the lenses that suit this volume (like the 12mm, 17mm, 25mm or 45mm) the Olympus Pen-F is very easy to bring all-around with you and is a very fine picture generator. It can fulfil many different photo projects on an everyday basis.  Its 20MP image sensor will give very high quality output at the same level of the “Pro” OM-D E-M1 Mark II.
The versatility of the Olympus Pen-F is on the side of its compactness: easy to bring, reach, show, shoot and share.

Post-scriptum on the Olympus Pen-F
Olympus Pen-F with M.Zuiko 14-42mm F3.5-5.6 II R lens

There are many lens-body combinations available with the Olympus Pen-F.  For sure the best image quality results will be obtained by using the Premium (prime) and Pro series lenses. But you can also explore a more modest approach with small zoom lenses such as the Olympus M.Zuiko 14-42mm F3.5-5.6 II R lens model that is very affordable, compact, versatile and will give very good pictures. It can be a small lens that facilities greatly spontaneous photography practice.

Since my introduction to the M4/3 format with the Olympus EP-3 I have selected the M.Zuiko 14-42mm II R lens as an ever ready “everyday” on hand optic on several occasions without being deceptive by its output. It represents a king of normal trans-standard zoom lens. Its major flaw remains its very small maximum aperture and it is difficult to really extract your subject from its surrounding by using a shallow deep-of-field. But on the other hand it can be a fantastic contextual lens that will allow you to compose beautiful urban scape for example. 

(If you are looking to buy the Olympus M.Zuiko 14-42mm II R you will often get the best deal when you combine it with the purchase of a camera body.)

First published in April 2017, Revised in May 2019.

Je suis en Pen…-F! : Impressions françaises sur l’Olympus PEN-F

Depuis l’an dernier, 2017, pendant laquelle j’ai publié l’un de mes blog-regards sur l’Olympus Pen-F j’ai toujours eu l’impression de ne pas avoir vraiment tout dit sur ma relation totalement subjective et affective avec ce modèle compact de format M4/3. Doté du même capteur de 20 méga-pixels que la version PRO de l’OM-D E-M1 Mark II, le PEN-F représente l’aboutissement logique de toute la série Pen d’Olympus depuis ses débuts avec le modèle EP-1. Moi-même ex-propriétaire d’une version EP-3 dotée de son viseur électronique externe, j’ai toujours considéré cette configuration à la « rangefinder » comme l’interprétation la plus juste représentant le format Micro 4\3, MFT.

L’Olympus PEN-F nous renvoie aux concepts d’appareils photos utilisés par des marques de légende comme le Leica. La similitude est frappante et les clins d’oeil faits par les designers d’Olympus sont nombreux sur le boitier. Qu’on songe à l’interrupteur d’alimentation, le ON/OFF,  ressemblant à s’y méprendre à au bouton de rembobinage de film 135. Ou encore du sélecteur d’options situé à l’avant du boitier rappelant l’ancien sélecteur de vitesses d’obturation lente des Leica série F ou G. Et que dire de la possibilité d’utiliser l’antique cable déclencheur mécanique sur le déclencheur du PEN-F. Bref c’est un véritable festival de nostalgie et de technologie à la fois.

Mais le PEN-F c’est aussi un appareil diablement sérieux et qui peut avoir ses exigences. Utilisable en tout-auto vous me dites? Peut-être mais certains pourront facilement s’y mêler les pinceaux s’ils n’y prennent pas garde. Oui c’est bien un Olympus avec toute sa complexité habituelle à commencer par son interface aux options multiples. Et de plus il est totalement ou presque reconfigurable et il s’agit de bien se rappeler tous ces changements de fonctionalités des différents sélecteurs et boutons-poussoirs.  Donc le PEN-F n’est surtout pas pour le distrait et l’explorateur inconséquent. Non Madame et Monsieur c’est un outil photographique qui demande à être respecté et profondément apprivoisé.

Il s’en est dit beaucoup sur ces formes délicieusement « vintage » suscitant une vague d’amour et d’endossement aveugle par beaucoup de bloggeurs reconnus, respectables et toujours si connaisseurs. Oui le PEN-F ressemble à un Leica M mais de vous à moi qui suis un ancien possesseur devenu pauvre (!) de Leica M4-P et M6, l’Olympus est d’une autre planète sinon galaxie par rapport à ces archaïques télémètres couplés d’un âge révolu. Le PEN-F est issu de l’ère numérique en étant performant, versatile et éminemment fonctionnel. Son capteur surpasse en résultat tout ce que les anciennes pellicules argentiques pouvaient offrir point à la ligne. Son posemètre analyse plus finement que n’importe lequel Sekonic ou Gossen de la génération des appareils à films. Sa mise au point automatique répond à des situations où l’oeil combiné au télémètre ne pouvait être aussi efficient. Bref on laisse tomber les tomates pour se consacrer aux oranges.

Ce que j’apprécie le plus de l’Olympus PEN-F est bien sa « fausse » discrétion classique car personne n’est dupe de votre présence avec cet appareil mignon comme tout mais dont tout le monde est séduit! C’est pourquoi il devient votre meilleur ambassadeur en toutes circonstances surtout en photo urbaine ou en voyage. Et aussi le complice de nombreux sourires. Mais attention le PEN-F peut être également un vrai pro toutes catégories… enfin presque.

En prise de vue son viseur électronique est dans la bonne norme avec un zeste de surplus de contraste surtout pour les scènes ensoleillés. Son temps de réponse est faible lui permettant une bonne réactivité aux situations spontanées. Sa visée-écran est excellente pour la composition précise ou encore les travaux de reproduction. Vrai aussi qu’une visée électronique décentrée ne correspond pas vraiment aux critères demandés pour un viseur d’action et centré prévu pour l’usage des objectifs téléphoto puissants, donc journalistes sportifs s’abstenir. La position des différents sélecteurs et boutons-poussoirs répond à la logique courante pour ce type d’appareil. L’écran-viseur est tactile ou non au choix de l’utilisateur, option déjà existante chez les autres modèles de la série Pen il faut le souligner.

L’Olympus PEN-F est compact mais pas au point de glisser dans la poche de votre pantalon à moins qu’il soit cargo… Si on le combine avec un objectif de focale fixe tel les 12mm, 17mm, 25mm ou 45mm l’ensemble reste discret et relativement léger. La remarque prévaut également pour les objectifs zoom comme les 14-42mm mais au détriment d’une réduction possible de la qualité d’image obtenue et d’une ouverture maximale passablement plus petite.

Avec le PEN-F vous perdez toute inhibition à montrer votre appareil photo et vous redevenez beaucoup plus productif. Vous le tenez prêt à toute éventualité photographique et comme disent mes cousins français, vous shootez! C’est pourquoi le PEN-F est un outil créatif de première ligne toujours  paré à tout pour vous.

La tenue en main du PEN-F n’est cependant pas optimale comme à l’image des anciens télémètres couplés. c’est plutôt un appareil de poitrine (« chest device ») comme on n’en voyait plein sur ces bons vieux touristes allemands des années 1950. Heureusement il est plutôt léger surtout avec une focale fixe comme précédemment mentionné dans ce texte. On le tient pour prendre des photos et non comme certains designs de type DSLR pour exercer ses poignets et renforcer ses biceps. La protubérance frontale du sélecteur de mode d’images  peut être gênante pour certains utilisateurs, c’est dit.

Concernant la qualité et le rendu des images obtenues, l’Olympus PEN-F remplit son mandat en vous offrant des résultats détaillés et des couleurs réalistes sans trop d’accentuations agaçantes et purement commerciales. La neutralité des images en noir et blanc est exemplaire et correspond parfaitement à l’archétype attendu d’un vieux routard comme moi qui a fait son apprentissage et en partie sa carrière avec ce format (N & B) traditionnel dont la renaissance est un autre bienfait de l’ère numérique. À noter également cette possibilité de simuler directement les effets d’un filtre couleur pour le rendu monochrome.

La mise au point automatique est performante dans la plupart des situations. Il faut simplement s’assurer de l’initier dans la zone de netteté privilégiée du sujet. L’option de suivi du sujet, focus tracking, est intéressante si le mouvement reste fluide et selon un axe plutôt linéaire. La fonction « loupe » peut servir à affiner une mise au point effectuée manuellement à l’aide du viseur électronique ou de l’écran-viseur.

Pour des analyses pixel par pixel vous n’avez qu’à vous référer aux multiples ressources Internet spécialisées dans l’analyse de photos « à plat » répétées à l’infini. D’ailleurs tout au long de ma glorieuse épopée de photographe professionnel mes éditeurs se foutaient littéralement du matériel que j’utilisais et ne jugeant mon travail que sur les tirages ou transparents (diapo) présentés. Il en est ainsi dans ce monde cruel… Donc si le PEN-F vous permet de générer des images originales de qualité ayant un impact pour votre auditoire, il remplira vos exigences les plus pointues.

Quelques suggestions peut-être… Un accu BLN-1 et une carte mémoire SD supplémentaires assurément. Pour la photo au flash électronique d’appoint, le diminutif fourni avec l’appareil est par trop faible pour l’emploi à moins qu’il soit utilisé comme unité de déclenchement d’un montage multi-flashes. Privilégiez plutôt une unité autonome en énergie et puissance comme l’Olympus FL600R. La poignée amovible optionnelle ECG-4  ou ses clones a l’avantage de recentrer vers l’arrière l’orifice prévu pour le boulon du trépied et d’offrir un plateau intégré de type Arca-Swiss. Étant donné l’instabilité avérée de la version 2.0 du firmware, une mise à jour vers la nouvelle version 2.1 est fortement suggérée si vous voulez éviter la mise hors service impromptue de l’appareil.

L’Olympus PEN-F vous offre aussi les options de connectivité standard pour la tablette ou le mobile. L’interface est complète et comprend entre autres les options de prises de vues et de transferts des images en mode WiFi mais la connectivité Bluetooth est absence.

En résumé l’Olympus PEN-F est un appareil compact mignon mais sérieux qui incite à la photographie et c’est bien ce qu’on lui demande!

Blog-note on the Olympus Pen-F english version previously published in 2017.